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Non solo scrittori, ma anche ricercatori medici di alto rango

Lars Jellenstein in difesa dell’autore nel 1965. Foto: Privato

Lars Jellenstein è stato uno dei più importanti scrittori svedesi durante la seconda metà del ventesimo secolo. Era nato il 12 novembre 1921, quindi quest’anno avrebbe compiuto 100 anni. Da molti è conosciuto come il segretario permanente dell’Accademia svedese (1977-1986) e la persona che, negli anni successivi, è stata proclamata Premio Nobel per la Letteratura. È stato anche visto in televisione mentre ospitava il Festival Nobel nel suo ruolo di presidente della Fondazione Nobel (1987-1993). Molti ricordano anche la sua insoddisfazione per la posizione ambigua dell’accademia su Salman Rushdie e la fatwa emessa da The Satanic Verses. Ciò lo portò a lasciare l’Accademia svedese con Christine Ekman nel 1989, sebbene all’epoca non fosse consentito il ritiro ufficiale. A contribuire alla decisione è stata la disapprovazione di Jellenstein del modo in cui il suo successore come segretario permanente, Stor Allen, ha gestito l’attività. Ciò è evidente dalle memorie di Gelnstein, “Memories, Just Memories” (2000).

La carriera letteraria di Gelnstein iniziò con The Camera Obscura, pubblicata nel 1946 con lo pseudonimo di Jan Wiktor. Dopo la pubblicazione, è stato rivelato che il lavoro è stato creato da Gyllensten e dal compagno di studi Torgny Greitz combinando più o meno parole in poesie. La “camera oscura” aveva lo scopo di protestare contro l’ambigua poesia dell’epoca.

Gyllensten ha debuttato nel 1949 con la raccolta di racconti Modern Myths. I suoi scritti furono trattati in numerosi trattati e libri. La persona che ha analizzato in modo specifico la sua scrittura è il professore di lettere a Uppsala Thor Stenström. Il suo ultimo contributo è stato pubblicato nel 2018 come “Den bortglömde Gyllensten” e può essere considerato autobiografico, sebbene il libro si concentri su un tema ricorrente nei romanzi di Gillensten, vale a dire la morte e la vita come un breve periodo tra due assenze. Una recensione scritta da Hugo Lagercrantz è stata pubblicata su Läkartidningen [2018;115:FA6E].

Sebbene Gillensten sia noto principalmente per il suo lavoro letterario, è stato anche un medico e ricercatore di successo. Ha difeso la sua tesi nel 1953 ed è stato nominato tutor in istologia al Karolinska Institutet. (Il pretendente al titolo di oggi equivale a un professore.) Gelnstein ha condotto ricerche in alcune aree diverse. Nella sua tesi ha studiato il rapporto tra il timo e la tiroide. La tesi originaria era che l’assenza del timo avrebbe comportato un aumento compensatorio di altri organi linfatici. Oggi si sa molto sull’importanza del timo, cioè produce cellule T e circola attraverso il sangue nel corpo. Le cellule T sono essenziali per la nostra difesa contro i virus che causano malattie, tra gli altri, come sars-cov-2. Va sottolineato che negli anni ’50 non si sapeva che il timo avesse questo ruolo primario. Nei libri di testo, il timo è elencato tra le ghiandole endocrine. Ciò era correlato al fatto che il timo, come molte ghiandole endocrine, nasce embrionale facendo crescere una struttura da una superficie epiteliale.

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Jellenstein ha scelto le cavie come animali da esperimento per il suo lavoro di tesi. Il motivo è che il timo in questo animale è facilmente accessibile sotto la pelle del collo e non all’interno del torace come nei topi, nei ratti e nell’uomo. È stato detto della ricerca di Gelenstein che se avesse scelto i topi come animali da esperimento, avrebbe potuto fare un’importante scoperta scientifica, il ruolo vitale del timo nello sviluppo del nostro sistema immunitario. A differenza dei topi, i porcellini d’India, come gli esseri umani, sono relativamente maturi dal punto di vista immunologico già alla nascita.

Un’altra area in cui Gellinsten ha studiato è la questione se l’assenza di un senso, come la vista, porti al potenziamento spontaneo di un altro senso, come l’udito, sovrarappresentando i neuroni nella corteccia cerebrale. Questo sembra essere il caso.

Forse il più grande risultato di ricerca di Jellenstein è stato che con il pediatra Bo Hellstrom, è stato in grado di dimostrare attraverso esperimenti sui topi che la displasia fibrosa della retina, che spesso colpisce i bambini nati prematuramente, era dovuta all’esposizione ad alti livelli di ossigeno nelle incubatrici. I dubbi sul ruolo dell’ossigeno sono esistiti prima, ma gli esperimenti sugli animali hanno stabilito una relazione causale.

Per curiosità, si può notare che nel dipartimento di istologia del Karolinska Institutet contemporaneamente a Gelenstein c’erano diversi futuri autori, vale a dire PC Jersild, Rita Tornborg e Inge-Bert Täljedal. Gerseld ha descritto il suo tempo nell’istituto nel romanzo “Uprorr bland marsvinen” (1972) e i suoi incontri con Gyllensten nel suo libro “Note mediche” (2006). Täljedal ha anche scritto di Gyllensten in “Memorie 2” (manoscritto). Gyllensten lasciò la sua posizione presso l’Istituto Karolinska nel 1973 per dedicarsi interamente all’Accademia e alle sue attività letterarie.

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Dagens Nyheter ha pubblicato un articolo letterario di Johan Frostegård per celebrare il suo centesimo anniversario. Personalmente ho avuto Gelenstein come supervisore della ricerca e vorrei dare qui alcuni ricordi personali di lui. Tra le tante cose, come Lars ha mostrato una gioia quasi infantile quando abbiamo ricevuto un lavoro sull’afflusso di cellule immunitarie dal timo pubblicato sulla rispettabile rivista Nature. Poi ha mostrato un lato diverso del volto di un serio teorico filosofico o critico. Al mattino può anche venire al locale fischiettando allegramente al ritmo di “Here Comes Pippi Calzelunghe”. Ha cercato di separare la sua opera letteraria dalla medicina e i nostri colleghi lo rispettavano.

Gyllensten non aveva paura del conflitto, ma era disposto a combattere per ciò che credeva fosse giusto. Capì i pericoli delle radiazioni ionizzanti. All’interno del Karolinska Institutet è stata criticata l’imaging a raggi X di nascite naturali con l’obiettivo di studiare il passaggio del bambino attraverso il canale cervicale nell’utero. Considerava queste indagini altamente discutibili da un punto di vista etico. Per ragioni etiche, ha rifiutato anche di raccogliere linfa con le sue cellule immunitarie dal dotto toracico dei pazienti senza alcuno scopo terapeutico.

Dall’inizio degli anni ’50, Gyllensten è stato un dipendente e intervistatore molto attivo presso Dagens Nyheter e ha contribuito a questioni sociali attuali e recensito libri, in particolare di filosofia e medicina. Era un attivo oppositore delle armi nucleari e si oppose a Herbert Tungsten, che era un sostenitore del nucleare svedese. Era preoccupato per le esplosioni nucleari e l’effetto delle precipitazioni radioattive sul nostro ambiente di vita. Negli anni ’70 si oppose all’espansione dell’energia nucleare in Svezia a causa di tutti i rischi per la sicurezza. Inoltre non gli piacevano le demolizioni su larga scala di Klarakvarteren a Stoccolma ed era contrario all’organizzazione Vindelälven. Il suo impegno per l’ambiente lo fece chiamare dalla stampa il critico conservatore della civiltà. Per me, appare invece come un liberale coraggioso e libero di pensiero con una mentalità ambientale. Io stesso ho ricevuto il video di Skogsliv Walden (Henry David Thoreau) socialmente critico come regalo di tesi da Gyllensten.

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Gyllensten ha condiviso il suo impegno ambientale con Harry Martinson. Come Martinson (vedi Johan Svedjedal, DN Kultur, 2 agosto 2021), Gyllensten è stato critico nei confronti dell’aumento del traffico automobilistico e dei relativi incidenti stradali, e questo è avvenuto molto tempo prima che l’impatto dell’anidride carbonica sul clima si diffondesse. Alla morte di Martinson, il redattore capo di DN, Olof Lagercrantz, è stato accusato di complicità nel suicidio del sensibile scrittore chiedendo pubblicamente se meritasse il Premio Nobel per la letteratura. Ciò significa che i due amici, Jellenstein e Lagerrantz, sono diventati invece amari imprenditori.

Quando Jelensten è morto nel 2006, Kristina Logen è stata eletta al suo posto nell’Accademia svedese. Entrando, ha pronunciato un discorso commemorativo secondo la prassi per il suo rappresentante alla cattedra n. 14. Entrambi sono stati coinvolti in un sottile umorismo e riflessioni sulla fine della vita.

Gyllensten conosceva bene le persone e, nella documentazione personale dei suoi diari, è onesto, divertente e meschino nella sua caratterizzazione. Durante il mio periodo da dottorando, si rivolgeva a me con sarcasmo, ma in modo amichevole, come “Cruel Uffe” o “Lupus magnus”. Non sono né forte né particolarmente grande, ma il mio nome deriva dal lupo, Canis lupus.

Sono grato di avere Lars Jellenstein come mio supervisore e insegnante e lo ricordo principalmente come specialista dei tessuti e ricercatore medico.

Giornale medico 32-33 / 2022

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